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下顎骨關節頭(mandibular condyle)是顏面骨骼很重要的生長中心,提供了下顎骨向前及向下生長的動能。當單側下顎骨關節頭發育不良,便可能造成下顏面不對稱及咬合不正(mandibular asymmetry and malocclusion)。若兩側關節頭皆發育受阻,則會造成下顎後縮(mandibular retrognathia)及後續咬合(bite)和呼吸道狹窄(narrow airway space)問題(Enlow DH, 1996)。

和其他長骨中的軟骨生長型態不同,下顎骨關節發育起始很晚,在出生時大約僅完成50%,最後在青春期下顎骨關節才會生長完全(Buchbinder D,1991)。下顎骨關節頭軟骨(condylar growth cartilage)具有適應性生長的特性(adaptive growth),在關節生長期當中、及生長期後,皆會針對外來刺激而產生適應性的重塑(adaptive remodeling)(Shen G, 2005)。所以,從幼年時期到青少年時期間,顳顎關節的活動及功能好壞,會對下顎骨關節及整體下顎骨生長產生重大的影響(Enlow DH,1996; Meikle MC, 2007)。

在幼時或青少年時顏面及顎骨發生的外傷,可能影響顳顎關節頭(condylar head)生長,而造成整體下顎骨生長的抑制(Schellhas KP, 1990; Skolnik J, 1994)。同樣的,顳顎關節的發炎或骨退化(inflammation or degenerative bone changes)也可能影響下顎骨發育(Stabrun A. 1988; Schellhas KP, 1993; Kjellberg H, 1995)。

許多臨床研究指出,顱顏的不對稱(craniofacial asymmetry)發育可能和單側不可復位之顳顎關節盤(non-reducing TMJ disc displacement)有關(Yamada K, 1999; Isberg A, 2000; Nakagawa S, 2002; Gidarakou IK, 2003)。長期臨床實驗同樣發現,在生長期間發生的不可復位之顳顎關節盤異位會阻礙下顎的後續生長(Legrell PE, 1998; 1999)。異位的關節盤(displaced disc)會使關節軟骨(condylar cartilage)產生變化,此變化和關節盤異位的幅度成正比(Berteretche MV, 2001)。而關節盤異位的時間越久,關節軟骨產生的破壞也越明顯(Ali AM, 1995; Legrell PE, 1999),進而影響下顎的正常發育,產生歪斜、後縮及咬和不正(malocclusion)。

顎顏面骨、下顎骨生長和顳顎關節疾病息息相關,這是功能(function)影響骨骼生長發育(bone growth)最好的例子,尤其是青少年生長時期發生的關節盤異位(disc displacement)或關節外傷(TMJ trauma)更是不能忽視。面對臨床顎顏面歪斜(facial asymmetry)、下顎後縮(mandibular retrognathia)或不對稱之患者,臨床醫師應更謹慎評估其顳顎關節狀態及病史,方能制定最好之治療及手術計畫,以確保成果穩定性(stability)及顳顎關節健康。